[英国“云霄塔”太空飞行器就要二月张开入眼的引擎试验。据美国航天网2011年4月18日报道]英国一架巨型无人驾驶太空飞机的设计者称如果6月份的关键发动机试验进展顺利,该飞机将在10年内实现把有效载荷送入地球轨道。

英国反应发动机公司4月12日表示,“云霄塔”太空飞机目前仍是一款概念飞行器,它能像商业飞机一样水平起飞和降落。近期该飞机通过了一系列严格的独立设计评审。

“云霄塔”太空飞机各个研发阶段均由私人投资资助,私人投资将在2020年商业运营开始时达到顶峰。但私人投资是依“云霄塔”研制过程中实现关键里程碑的情况而定的,一个重要的里程碑就在数月之后。

反应发动机公司将在6月对其创新性的混合喷气/火箭发动机的一个部件进行测试。本次测试对于3.5亿美元私人投资来说是有风险的,但也许是“云霄塔”项目的未来。

反应发动机公司研究员罗杰·朗斯塔夫在第17届国际太空飞机、高超声速系统与技术大会上表示:“这取决于发动机试验工作的情况,各项工作都与试验息息相关。”

“云霄塔”太空飞机

“云霄塔”太空飞机是基于“霍特尔”太空飞机概念而研制的,Hotol最早是20世纪80年代由英国研究者提出。自主的、可重复使用的“云霄塔”太空飞机能像飞机一样从跑道起飞进入轨道并返回在跑道上着陆。

根据目前的具体设计,“云霄塔”太空飞机是一架巨型太空船,长约84米,起飞质量约275吨。与之相比,目前最大的航天器——国际太空站的主桁架长109米,重约408吨。太空飞机预期承载能力约11.3吨,但Longstaff表示,未来设计目标将达到16.5吨。

研究人员表示,“云霄塔”能够相对便宜、经常性地进入太空。每架飞机能在着陆后两天内再次起飞,在其寿命周期内可执行约200次飞行任务。

太空飞机起初只能运送货物,但“云霄塔”经过最小限度改造后能携带约30名乘客。加压乘员舱能替代货运舱安置在“云霄塔”有效载荷舱。

与NASA航天飞机和多数太空飞机设计不同,“云霄塔”不需要助推火箭协助升空,其自身就是一种利用独特的混合喷气/火箭发动机的单级入轨运载器。